Новорічні свята в самому розпалі. З невгамовною широтою слов'янської душі відзначили ми Новий Рік і ось  наступає християнське свято — Різдво Христове.

День перед Різдвом одержав назву «святвечір», і слово це походить від ритуальної їжі, яку їдять в цей день — куті, каші з червоної пшениці або ячменю, іржі, гречки, змішаної з медом і з мигдалевим і маковим соком.

Їжу в святвечір не можна було приймати до першої зірки, на згадку про Віфліємську зірку, що сповістила волхвам про Різдво Христове. А коли наступали сутінки та спалахувала перша зірка, сідали за стіл і ділилися облатками, бажаючи один одному всього доброго і світлого. Проте, їсти все підряд було заборонено не тільки до першої зірки, але і потім — річ у тому, що різдвяна трапеза, хоча і проголошує про кінець 40-денного Філіпового поста, насправді — це його фінал.

Правилам поведінки в Святий вечір не одна сотня років, і за останні роки ніхто нічого нового не придумав. Вдень, поки він не наступив, всі їли кутю, а з першою зіркою сідали за стіл.

Святий вечір.

На святковий стіл належало накидати сіно — на згадку про віфліємські ясла, в яких знайшли немовля Ісуса, для того, щоб скатертина хрустіла в буквальному розумінні цього слова. Посуд і столове приладдя повинні були бути найкращими — в славу Господа. Гостей — парне число, а якщо непарне, то ставили зайвий прилад. Страв — завжди 13, всі, окрім супу, холодні, щоб господиня не вставала з-за столу на кухню.

Але першою на столі у православних повинна була з'явитися кутя — головна традиційна страва православного Святвечора. Варили кутю з пшениці, гороху, рису, ячменю. Приправляли медом, маковим, конопляним, соняшниковим або іншим пісним маслом. Продукти, з яких вона готувалася, мали символічне значення. Зерно — символ воскреслого життя, мед — здоров'я і солодке життя, а мак втілював достаток в сім'ї. За давніми переказам, чим багатша і ситніша кутя, тим кращим буде урожай і достаток в сім'ї.

Під кінець трапези на стіл подавалися солодкі страви: рулет з маком, пряники, медяники, журавлиний кисіль, компот із сухофруктів, яблука, горіхи.

Трапеза була безалкогольною. Всі страви були пісними, смаженими і заправленими рослинним маслом, без м'ясної основи, без молока і сметани.

Під час трапези велася невимушена бесіда тільки про добрі справи. Не дивлячись на те, що це було суто сімейне свято, вважалося за необхідне запросити до столу самотніх знайомих, сусідів (незалежно від їх віросповідання). За стіл запрошували кожного випадкового гостя, у тому числі і жебрака. Існувало повір'я, що цього дня у вигляді жебрака може з'явитися Бог. У святвечір господар поздоровляв зі святом і домашніх тварин, виносив пригощання і бездомним тваринам (на крильце, за поріг виставлялася миска з їжею).

Вечеря на Різдво Христове.

А ось на саме Різдво Христове (7 січня) готували велику сімейну вечерю та всією сім'єю накривали на стіл. Готували гусака, качку або індичку, запечену в печі і нашпиговану до самого горла яблуками або чорносливом. Окрім дичини, на святковий стіл ставили ковбасу, шинку, холодець, рулети. І знову кашу, тільки, звичайно ж, не на воді, а на молоці, причому злегка подтопленому.

Розваги.

Появи першої зірки на Святвечір з нетерпінням чекали діти, тому що починалася роздача подарунків. Один з домочадців переодягався в Діда Мороза — Святого Миколу, він же і приносив подарунки в мішку. Роздаючи їх, говорив побажання, згідно з вимогами, що пред'являються до того, хто одержує подарунок. Для дітей це був хороший виховний момент, у відношенні до дорослих він був частково жартівливий.

Взагалі більшість традицій і обрядів Різдва була направлена на виховання у дітей самодисципліни, уваги до присутніх, дотримання і участі в ритуальній стороні, терпіння, витримки. Це було одне з небагатьох свят, коли діти сідали за стіл разом з дорослими.

А що стосується подарунків — цінувалися дарунки, приготовані своїми руками. Вони огрядно оформлювалися кольоровим папером, гілочками ялинки, стрічками. Зміст подарунків повинен був бути сюрпризом. Все було овіяно таємничістю і піднімало настрій. Подарунки тут же розверталися.

Різдво по-українськи.

Український різдвяний стіл відрізняється особливим убранням. Тут кожна деталь — це символ. Згідно старовинного звичаю стіл посипається сіном або соломою на згадку про ясла немовляти Ісуса. По краях спершу кладуть по зубчику часнику — щоб відлякував нечисту силу, а потім стіл накривають нарядною скатертиною. У деяких будинках під святковий стіл ставлять який-небудь залізний предмет. Всі присутні за столом по черзі повинні поставити на нього ноги, щоб не хворіти протягом всього майбутнього року, адже залізо символізує фортецю і здоров'я.

За старою українською традицією готувалися до великого свята зазделегідь і відповідально.

Ще одна традиція — колядки. Після святкового богослужіння, всюди виспівували різдвяні гімни. Влаштовували з невеликої скриньки «кубло» — печеру, в якій з'явився на світ Ісус. Євангельське оповідання про трьох волхвів, які прийшли поклонитися Немовляті і піднесли Йому дари — золото, ладан і смирну — лягло в основу традиції дарувати в різдвяні дні дітям і один одному подарунки.

Сучасна кутя

Головну різдвяну страву можна приготувати і в умовах сучасного міста. Зерно продається в супермаркетах, але якщо його знайти не вдалося — можна купити круглий рис.

Мак промивається, запарюється гарячою водою на 2−3 години, потім вода зливається. Окремо в ручну кав’ярню (електрична не дає потрібного ефекту), мак розтирається до отримання макового молочка, в суміш додається мед або цукор. Все перемішується і додається в кашу. В останню чергу — ядра волоських горіхів, які можна заздалегідь підсмажити до хрусткої скориночки.

Кутю потрібно їсти першою, тобто починати нею вечерю, кожний з присутніх за столом повинен з'їсти хоча б одну ложку куті. Згідно легендам, тоді ця людина житиме в здоров'ї і благополуччі весь рік.

З Різдва починаються Святки — суцільні свята, які тривають до Водохресного Святвечора. На Святках споконвіку було прийнято виряджатися, влаштовувати веселі ігри, ходити по будинках, будити сплячих, поздоровляти всіх стрічних з поворотом сонця на літо, а пізніше, після прийняття християнства, з Різдвом, жартувати, співати пісні. Закінчувалися колядки загальною потіхою, катанням з гір, загальним бенкетом.

Було прийнято і ворожити. Святочні ворожіння різноманітні і численні. Займалися ними дівчата, іноді під керівництвом старших жінок. А цікавило їх, перш за все, чи вийдуть вони наступного року заміж або залишаться «в дівах», чи будуть багаті або бідні, взагалі, чи будуть живі та здорові. Та все ж, дуже багато ворожінь пов'язане з пошуками судженого.